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约翰·凯:统计数据的误区  

2011-09-01 10:04:13|  分类: 编辑修养 |  标签: |举报 |字号 订阅

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参加完于都柏林举行的国际统计节(International Festival of Statistics)——是的,真有这样的活动——我忍不住想就对经济数据的解读和使用向年轻学者们提点建议。

永远不忘问你自己这样一个问题:“数据从何而来?”。“到2043年,英国的长途铁路旅行据预计将增长96%。”注意这里的被动语态“据预计”是如何撇清了个人对于这一陈述的责任的。谁预计了这个增长?他们做出这一预计的根据又是什么?就我所知,到2043年,我们可能已经在使用飞行平台了,或者因为石油短缺而被困在家里。这句话的作者又是从哪里获得这种见解的呢?

“男性平均每7秒就会想到性。”研究人员是如何得出这一结论的?是通过询问男性多久会想到性,还是问他们上次想到性是什么时候(平均3.5秒前)?他们有没有给被采访对象一个蜂鸣器,让他们每次一想到性就按一下?他们如何确认那些反应的真实性?有没有可能这不过是某个人编造出来的说法,然后就在未经求证来源的情况下被重复使用了?我在商务会议上听到的许多数字都是这么来的。

在学术性更强的环境中,人们拿出的数字也许是严肃分析与计算的产物。关于这些数据,永远要问这样一个问题,“这些数字想要回答什么问题?”。“不考虑预提特殊重组成本、在可比基础上的税息折旧及摊销前利润(Earnings before interest, tax, depreciation and amortisation on a like-for-like basis before allowance for exceptional restructuring costs)”是要回答“在不招致严重怀疑的情况下,我们所能报告的最高盈利数字”这个问题吗?

要当心一些同义反复的解释:“国内生产总值是衡量一国收入的指标”,“消费者价格指数变动反映的是国家统计局编制的一篮子商品的成本变化”。永远记得深入探究界定某个统计数据不是什么、而非是什么的描述,比如“GDP不是衡量产出或福利的指标”;“这些数字不是预测数字,潜在投资者不应完全依赖这些数字。”如果它们不是预测数字,那是什么;如果潜在投资者不能完全依赖这些数字,那向投资者传递这些信息的目的又何在?

小心那些定义中参照了其它料想你没有读过的文件的数据。“这些账目是根据普遍接受的会计原则编制的”,或者“上述估值是根据英国财政部(HM Treasury)与交通部(Department of Transport)发布的指导文件做出的”。这些陈述旨在给人们一个错误的印象——即它们已得到权威部门的认可。由国家性统计机构或受尊重的国际性机构(比如经济合作与发展组织(OECD)或欧盟统计局(Eurostat))编制的成套数据,应该是认真编制的。但这并不意味着,这些数据所包含的意思与使用它们的人所认为或所声称的那个意思相同。

当数据似乎指向一个意外的发现时,永远记得考虑这样一个可能性:即问题出在数据身上、而非世界本身。我最近看到了一项有关金融服务业相对生产力的研究,其中,意大利排名第一,英国与美国垫底。你或许会认为这会给我们敲响警钟,但事实并非如此:作者接下来解释说,差距如此之大,原因在于英美两国金融服务业的规模。只要稍微思考一下,研究人员就应该注意到这样一些问题,比如:”金融服务业产出的含义是什么?“。

但现在人们很容易不加思考就往计算机程序里输入数据。前文中对英国铁路交通增长没有根据的精确预测(96%而不是增加1倍)就暗示了,这个数字是由计算机、而非经验丰富的证据解读员得出。

统计数据的可靠程度,有赖于它们的出处以及使用者的能力。如果我在数据中发现了令人吃惊的东西,那最有可能的解释是:我弄错了。

原文地址:http://www.ftchinese.com/story/001040445

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